domingo, 26 de octubre de 2014

Ébola: cinco razones por las que el riesgo de pandemia es mínimo

La infección por Ébola es muy grave y peligrosa, tiene una tasa de mortalidad muy alta, todavía no tenemos tratamientos específicos ni vacunas.

1. Ya lo hemos controlado otras veces

Los primeros brotes de Ébola se describieron en la República Democrática del Congo y en Sudán en 1976. Desde entonces ha habido más de 20 brotes de Ébola en África central con una mortalidad media del 66%. Hasta ahora el virus nos tenía acostumbrados a brotes puntuales y esporádicos. El Ébola no está adaptado al ser humano, es un virus de animales, y en humanos la mortalidad es muy alta. Puede infectar al hombre y enseguida acaba con su víctima, por lo que la cadena de transmisión del virus acaba pronto.

En el actual brote epidémico ha habido un caso en Senegal y 20 en Nigeria. Ambos países han sido capaces de evitar la extensión y la OMS ya los ha declarado libres de Ébola.

Con los medios y condiciones adecuadas,
 se puede controlar la extensión del Ébola.

En Europa, en 1967 ya hubo un brote por un virus muy similar al Ébola, el virus Marburg. La infección comenzó en el personal de un laboratorio de investigación de la ciudad de Marburgo (Alemania) que trabajaba con monos verdes (Cercopithecus aethiops) importados de Uganda. Hubo un total de 37 personas infectadas, desde personal del laboratorio que se infectó directamente de los monos hasta algunos familiares que se infectaron por contacto directo. Murieron siete personas, pero el brote no se extendió más.

2. El Ébola NO es un virus respiratorio y NO se transmite por el aire.

La mayoría de los virus pandémicos son virus que se trasmiten muy fácilmente, como los virus respiratorios. El Ébola se transmite de persona a persona a través del contacto directo con el cuerpo o fluidos corporales de una persona infectada. El Ébola tampoco es un virus gastrointestinal y NO se trasmite ni por el agua ni por alimentos en general. No hay evidencias de que el virus Ébola se trasmita por mosquitos u otro tipo de insectos.

El Ébola NO es un arbovirus: virus transmitidos por artrópodos.

3. Si no has estado en contacto directo con un paciente infectado la probabilidad de que te contagies por Ébola es casi nula.

Si entras en contacto directo con el virus la probabilidad de contagiarse de Ébola es alta, pero si no has estado en contacto directo con un paciente infectado la probabilidad de que te contagies por Ébola es muy pequeña. El virus se transmite de persona a persona a través del contacto directo con el cuerpo o fluidos corporales de una persona infectada (sangre, vómitos, heces, orina, semen, leche materna, sudor). Puede producirse contagio cuando las mucosas (ojos, nariz y boca) o pequeñas heridas o abrasiones en la piel entran en contacto con entornos contaminados por fluidos, como prendas de vestir o ropa de cama sucias o agujas usadas. Los cadáveres muertos por Ébola son un fuente de infección muy importante. También se puede transmitir a través de animales infectados.

4. La capacidad de transmisión del Ébola es muy baja comparada con otros patógenos.

Un persona infectada por Ébola o se cura en una semanas o fallece. Si se cura, deja de ser infeccioso para otras personas (ojo, el virus puede permanecer hasta tres meses en el semen de una persona ya curada). Si fallece hay que evitar todo contacto con el cadáver, que es altamente infeccioso (lo mejor es la incineración del cuerpo). Una persona curada mantiene anticuerpos contra el Ébola durante unos diez años, por lo que es muy probable que quede protegido frente a una segunda infección, al menos durante ese tiempo. El virus Ébola NO causa infecciones crónicas. Por estas razones, la capacidad de transmisión del virus Ébola es muy baja comparada con otros virus como el SARS, el VIH, las paperas, la viruela o el sarampión, que o se trasmiten muy fácilmente por el aire o una persona puede ser portadora del virus e infecciosa durante mucho tiempo.

5. Su capacidad de variación es más limitada que la de otros virus como la gripe o el VIH.

Con los virus es muy difícil predecir lo que puede pasar. El virus Ébola tiene el genoma compuesto por una molécula de ARN monocatenaria. Los virus con genoma ARN pueden variar y mutar con facilidad porque la enzima que hace copias de su genoma, la ARN polimerasa, puede cometer muchos “fallos”. De hecho, ya se ha comparado el genoma de varios aislamientos del actual brote y se han detectado cientos de mutaciones. Sin embargo, lo más probable es que su capacidad de variación no llegue a ser tan alta como la del virus de la gripe o el VIH. El virus de la gripe está formado por varios fragmentos de ARN que pueden recombinar y mezclarse entre sí lo que hace que la capacidad de variación de este virus sea enorme. En el caso del VIH, que también tiene genoma ARN, es un virus diploide (con dos copias del genoma) y su replicación incluye un paso de retrotranscripción con la enzima transcriptasa inversa, que es también una fuente muy importante de variabilidad del virus.

Conclusión: las posibilidades de que el Ébola se extienda por todo el planeta y se transforme en una pandemia (epidemia mundial) y cause cientos de miles o millones de muertos, son mínimas. Vivimos en un mundo globalizado y no se puede descartar que haya más casos fuera de África, pero el Ébola no se puede considerar una pandemia.


Sin embargo, la situación en Sierra Leona, Liberia y Guinea es dramática y necesitan urgentemente ayuda internacional para controlar la actual epidemia. África necesita ayuda.

Aquí te dejo la versión en inglés del vídeo Ebola, is not a pandemic

Sobre el Ébola, también te puede interesar:





viernes, 24 de octubre de 2014

María Dolores Fernández, una joven microbióloga española en el epicentro del brote de Ébola



Es doctora en Virología por el Instituto Pasteur de París y actualmente está trabajando como microbióloga en Liberia ayudando a controlar la epidemia de Ébola. Reproducimos a continuación un pequeño extracto de la entrevista, en la que nos explica cómo funciona el Laboratorio Móvil Europeo de nivel 4.

“El Laboratorio Móvil Europeo (EMLab) es un proyecto financiado por la UE para dar respuesta rápida a las epidemias en el África subsahariana a patógenos de hasta nivel de contención biológica 4. El proyecto está coordinado por el Instituto de Medicina Tropical Bernard Nocht de Hamburgo y en él participan muchos laboratorios europeos. Entre ellos el Instituto Militar de Microbiología Bundeswehr en Múnich que fue el que diseñó y desarrolló los tres laboratorios móviles que existen hasta la fecha. Cada uno está empaquetado en unas 15 “maletas” de unos 30 kg de peso para poder ser transportadas por avión rápidamente a cualquier país donde haya una epidemia. En la actualidad, debido al brote de Ébola, estos tres laboratorios móviles han sido desplegados por petición de la OMS en Guinea, Liberia y Nigeria (…). Antes de venir a terreno, el EMLab te entrena en el Instituto Militar de Múnich durante una semana en el diagnóstico de Ébola (…). Yo pertenezco al segundo equipo que ha sido enviado a Liberia con el EMLab. El laboratorio está establecido dentro del Centro de Tratamiento de Ébola que gestionan Médicos Sin Fronteras aquí en la ciudad de Foya. Cada día recibimos muestras de sangre (de pacientes con sospecha de Ébola o pacientes ya confirmados en recuperación para ver si se les puede ya dar el alta) o de muertes que han ocurrido en la comunidad. Todas estas muestras clínicas se inactivan dentro de una cabina de guantes de bioseguridad de nivel 3 y con filtros HEPA. Una vez inactivadas las sacamos de la cabina y hacemos la extracción del ARN y la RT-PCR. Los médicos de MSF aprecian mucho nuestro trabajo ya que en unas tres horas les damos el diagnóstico de Ébola y malaria, ayudándolos así en la toma de decisiones.”

Puedes leer la entrevista completa aquí


María Dolores Fernández (a la izquierda) con otros miembros del equipo que ha sido enviado a Liberia por la OMS con el Laboratorio Móvil Europeo.

domingo, 19 de octubre de 2014

microBIO en TEKNOPOLIS

microBIO ha estado en TEKNOPOLIS, un programa de divulgación de la ciencia y la tecnología de la EiTB presentado por Iñaki Leturia, hablando sobre el Ébola. Aquí os dejo con el vídeo (8:06):



Para ver todos los vídeos del programa:

- El Ébola, un conocido desconocido




Eskerrik asko, Iñaki

martes, 7 de octubre de 2014

Sobre la transmisión del Ébola


1. ¿Se puede transmitir por el aire?

El virus Ébola se transmite entre los humanos por contacto estrecho con personas infectadas y fluidos biológicos que contienen el virus. No se trasmite por aerosoles a través de la respiración, como hacen otros muchos virus respiratorios como la gripe o el sarampión (ver What we know about transmission of the Ebola virus among humans, de la OMS de 6 de octubre de 2014).


¿Qué significa transmisión aérea por aerosoles? La transmisión de patógenos por aerosoles entre personas significa que la partícula infecciosa es inhalada, inspirada, y penetra profundamente hacia la tráquea y los pulmones. Nosotros emitimos aerosoles cada vez que hablamos, respiramos, estornudamos o tosemos. Si estamos infectados con un virus respiratorio como el de la gripe, los aerosoles contendrán partículas virales. Dependiendo del tamaño, esos aerosoles podrán “viajar” largas distancias y cuando son inhaladas por una personas puede alojarse en la superficie de las mucosas del tracto respiratorio y comenzar la infección. Por eso, un señor con gripe que viaja en el metro puede transmitir la gripe a otros viajeros.

La transmisión viral también puede ocurrir cuando algunas gotas que emitimos al respirar contengan el virus e infecten la superficie de la muscos de otra persona. Como esas gotas son grandes (no es lo mismo un aerosol de micropartículas que pequeñas gotas de saliva), no suelen viajar largas distancias como los aerosoles y por eso se considera transmisión por contacto. El Ébola NO es un virus respiratorio, no se transmite por aerosoles, pero puede transmitirse de personas a personas de esta forma. Requiere una relación cercana y estrecha con la persona infectada. Por eso, el personal sanitario lleva mascarilla y gafas, para evitar que alguna de esas gotas (que pueden provenir de fluidos corporales, vómitos, diarreas, …) entre en contacto con las mucosas o la conjuntiva (los ojos). Pero el personal sanitario no trasmitirá el virus por aerosoles a otra persona. En otras palabras, no hay una cadena de transmisión aérea de persona a persona como en el caso de la gripe.

2. ¿Puede el virus Ébola mutar y hacerse más virulento o capaz de transmitirse por el aire?

El virus Ébola tiene su genoma en forma de una molécula de ARN monocatenario. Este tipo de virus con genoma ARN comenten muchos errores durante su replicación, son auténticos maestros de la mutación. Esta es una de las razones por las que por ejemplo necesitamos una nueva vacuna de la gripe cada pocos años.

Ahora bien, no todas las mutaciones hacen a un virus más infeccioso. De hecho muchas de estas mutaciones producen defectos en el virus y son letales para el propio virus. El virus Ébola no es nuevo, lo conocemos desde 1976 cuando ocurrió el primer brote en humanos, pero muy probablemente lleva millones de años multiplicándose en los animales silvestres, probablemente en murciélagos. Ha tenido por tanto mucho tiempo para mutar y cambiar.

No sabemos cuántas mutaciones podrían ser necesarias para hacer que el Ébola se propagara por vía aérea, ni si esas mutaciones serían compatibles con la propia viabilidad del virus. Tampoco sabemos qué hace que un virus se transmita por el aire. Pero podemos analizar lo que ocurre con otros virus.

Hay virus que se transmite por vía aérea en unos animales y en otros no. Por ejemplo, el virus de la gripe aviar H5N1 se transmite por vía aérea entre aves, pero no entre mamíferos. Hoy sabemos que para que este virus se pueda transmitir también por el aire entre mamíferos (en concreto entre hurones) son necesarios al menos cuatro cambios en los aminoácidos de unas de sus proteínas. Pero esos cambios también hacen que el virus pierda su virulencia y sea menos peligroso. En este caso el mensaje es claro: ganar una función (transmitirse por el aire) está acompañado de la pérdida de otra función (virulencia). (Ver H5N1: bioterrorismo versus ciencia).

Con los virus es muy difícil predecir lo que puede pasar, pero puede ayudarnos ver lo que ha ocurrido en el pasado. Por ejemplo, ¿ha cambiado alguna vez el modo de transmisión algún virus que infecta humanos? La respuesta es NO. Llevamos más de 100 años estudiando los virus y jamás hemos visto el caso de un virus que infecte humanos que cambie su modo de transmitirse. El VIH ha infectado millones de personas desde comienzos del siglo XX y todavía se transmite en humanos de la misma manera. No hay ninguna razón para pensar que el Ébola sea diferente a otros virus que infectan humanos y que no han cambiando su forma de transmitirse. La probabilidad de que el Ébola acabe trasmitiéndose por el aire es tan remota que no hay que asustar a la población. Eso no es ciencia, es ciencia ficción.

Esta entrada está basada en otras del blog Virology blog: about viruses and viral disease del Prof. Vicent Racaniello:



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martes, 30 de septiembre de 2014

¿Por qué explotan las granjas de vacas?


¿Qué relación tiene la Gran Extinción que ocurrió en el planeta hace 250 millones de años, los canguros y la explosión el 27 de enero de este año de una granja de 90 vacas en la pequeña ciudad de alemana Rasdorf?
Los día 26 y 27 de septiembre se ha celebrado en el Paraninfo de la Universidad del País Vasco en Bilbao el evento de divulgación científica #Naukas14 organizado por la plataforma de divulgación científica Naukas.com y la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.
Tuve la suerte de impartir la charla titulada “¿Por qué explotan las granjas de vacas?” Aquí te dejo el vídeo gracias a la eitb.com.

(Si tienes problemas con "Saltar la publicidad", puedes verlo directamente en la web aquí).


Te dejo también un link a todos los vídeos de #Naukas14.