lunes, 18 de julio de 2011

El secreto de la bacteria: iIdentifican la molécula por la que una bacteria que causa meningitis consigue escapar al ataque del sistema inmune

La meningitis es una inflamación de las membranas que rodean el cerebro, que puede causar la muerte en pocas horas. Una de las bacterias que causan esta infección es la Neisseria meningitidis, frente a la que existen algunas vacunas. Sin embargo, las vacunas disponibles actualmente no proporcionan una protección universal debido a la enorme variación de las proteínas que recubren las distintas cepas de Neisseria. Recientemente se han descrito algunas estructuras de la superficie de la bacteria con propiedades muy interesantes, como por ejemplo una proteína llamada fHbp, que se une al factor H de la sangre (un regulador de la respuesta inmune frente a organismos extraños). La presencia de la proteína fHbp es crucial, porque gracias a ella la bacteria se recubre o “reboza” con el factor H y de esta manera el sistema inmune ya no la reconoce como un intruso y la infección se propaga.

Ahora, investigadores de la Universidad de Oxford han publicado en la revista Nature la estructura del complejo que se forma entre el factor H humano y la proteína fHbp de la Neisseria meningitidis. Este trabajo ha permitido identificar la región concreta del factor H que interacciona con la proteína bacteriana, lo cual ha revelado algo muy interesante: la proteína bacteriana se une al factor H porque imita la estructura de unas proteínas que están presentes en las células que recubren por dentro los vasos sanguíneos, que de forma natural se recubren de factor H para protegerse del ataque del sistema inmune. Los científicos han demostrado que la proteína bacteriana mutada no puede unirse al factor H, lo cual tiene implicaciones importantes para luchar contra esta infección porque identifica un excelente candidato para diseñar de nuevas vacunas más efectivas contra la meningitis bacteriana.

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