martes, 22 de enero de 2013

Chagas, una enfermedad tropical olvidada que también afecta a Europa

La enfermedad de Chagas está causada por el protozoo flagelado Trypanosoma cruzi y habitualmente se desarrolla en Latinoamérica, siendo Bolivia el país con mayor número de casos. La OMS la considera una enfermedad tropical olvidada (neglected tropical disease, NTD). Se calcula que en el mundo puede haber unos 10 millones de persona infectadas, de las cuales unas 50 mil mueren cada año. Normalmente, el parásito Trypanosoma cruzi se transmite al hombre través de un tipo de chinche (los triatóminos) que se alimenta de sangre y tiene la mala costumbre de defecar sobre la picadura que él mismo ha realizado para alimentarse. 


Los triatóminos (conocidos como chinches, vinchucas, chipos, pitos, barbeiros, entre otros según el país) son insectos hematófagos, es decir, chupadores de sangre, que viven entre las rendijas y agujeros de las viviendas o cabañas en las regiones de América del Sur y América Central. El insecto se infecta después de picar a un animal o persona que ya padece la enfermedad, y la infección se propaga a los seres humanos cuando un insecto infectado deposita sus heces en la piel mientras la persona duerme en la noche. El control del vector es la mejor manera de prevenir el Chagas en Latinoamérica.

El Chagas es una enfermedad curable, si se comienza el tratamiento cuanto antes. La OMS recomienda dos medicamentos: benznidazole o nifurtimox. Desgraciadamente no son medicamentos fáciles de encontrar en la farmacia de la esquina, y además los fabrican muy pocos laboratorios.

La enfermedad también puede transmitirse por vía congénita (de madre a hijo), por transfusiones de sangre y trasplantes. Por ello, la enfermedad puede encontrarse en otros países en los que no viva el insecto vector como EE.UU., Canadá, Japón, Australia y en Europa, principalmente asociada a la emigración y movimiento de poblaciones. España es el país que más emigrantes latinoamericanos recibe, después de EE.UU., y el país europeo con mayor número de casos de enfermedad de Chagas. Un grupo de microbiólogos del Hospital Universitario Ramón y Cajal ha estimado en varios miles el número de posibles infecciones por Trypanosoma cruzi en España, y sugieren que debería haber programas de detección de esta enfermedad para las mujeres gestantes que provengan de zonas donde el Chagas es endémico (la mayoría de los casos se da en mujeres embarazadas que pueden trasmitir la enfermedad a sus hijos). De esta forma, un tratamiento temprano de los recién nacidos infectados sería muy beneficioso y evitaría muchos sufrimientos.

La sugerencia es muy buena, pero me temo que con la situación económica actual las autoridades olvidarán este proyecto en un cajón acumulando polvo. Una pena: siete de cada diez muertes en los países en vías de desarrollo son debidas a enfermedades infecciosas causadas por microbios. La buena noticia es que dos terceras partes de esas muertes serían fácilmente evitables, … si quisiéramos!

La enfermedad de Chagas se llama así por el doctor brasileño Carlos Ribeiro Justiniano Chagas, que fue su descubridor en 1909. 

Navarro, M., et al. (2012). Chagas Disease in Spain: Need for Further Public Health Measures PLoS Neglected Tropical Diseases, 6 (12) DOI: 10.1371/journal.pntd.0001962

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