lunes, 15 de octubre de 2018

La gripe del pato de 1918



¿De dónde viene la gripe?

Sobre la gripe de 1918 y los patos te lo cuento en este capítulo de la serie "Los microbios en el museo" de #microBIOscope:



Este mes de octubre se cumplen 100 años exactamente de la mayor epidemia de gripe que ha existido jamás: la pandemia (epidemia mundial) de gripe de 1918 o llamada gripe “española”. Se calcula que esta gripe causó más muertes en 25 semanas que el SIDA en 25 años. Mató a más personas en un año que la peste en la Edad Media en todo un siglo: entre 20 y 50 millones de personas murieron por la pandemia de gripe entre 1918 y 1919, muchas más muertes que en toda la Primera Guerra Mundial. Esta epidemia de gripe se diseminó más rápido que cualquier otra plaga. En solos tres meses se extendió por todo el planeta. En Europa el pico de mortalidad ocurrió entre los meses de octubre y noviembre de 1918.



Pero, ¿cuántos virus de la gripe distintos existen y de dónde vienen?

En realidad no hay un virus de la gripe, sino muchos tipos distintos. Probablemente, el virus de la gripe sea uno de los más variables que existen. Hay tres genotipos del virus: A, B y C. En humanos, la gripe A es la más frecuente, la responsable de las epidemias anuales; la B suele aparecer cada 2-4 años y suele ser menos problemática, una gripe más suave; y la gripe C es mucho menos frecuente y no suele causar epidemias.

El virus de la gripe está rodeado de una membrana o envoltura y tiene un genoma contenido en ocho fragmentos de RNA con información para diez proteínas. Dos de ellas, las denominadas hemaglutinina (que se abrevia con la letra H) y neuraminidasa (con la letra N) son proteínas de la envoltura y son muy importantes en la infección. Son también muy variables. Hasta ahora se conocen 18 subtipos distintos de H (H1, H2, H3, … H18) y 11 de N (N1, N2, N3, … N11). Así, el virus que lleva la H de tipo 1 y la N de tipo 1 en su envoltura, se denomina H1N1; el que lleva la H de tipo 1 y la N de tipo 2, se denomina H1N2, y así sucesivamente hasta H18N11, según las distintas combinaciones posibles entre estas dos proteínas del virus. Ahora entenderás por qué a veces se habla de la gripe de tipo H1N1, H3N2, H5N1, …



¿Y de dónde vienes esos virus? El virus de la gripe es un virus de patos. El reservorio o almacén de todos estos virus de la gripe (los de tipo A) son las aves acuáticas silvestres, en particular las de los órdenes Anseriformes (gansos, patos, etc) y Charadriiformes (gaviotas, charranes, fumareles, etc). Muchas de estas aves son migratorias, lo que facilita la diseminación global de los virus por todo el planeta. De vez en cuando algunos de estos virus infectan a otras especies animales, y terminan por adaptarse a éstas, dando lugar a los virus de la gripe de humanos, cerdos, caballos, incluso murciélagos y mamíferos marinos (ballenas, delfines y focas también tienen gripe). Esto significa que todos los virus de la gripe tipo A que existen en la actualidad, y que pueden aislarse en distintos animales, provienen en último término de los que infectan a estas aves silvestres. En las aves es donde podemos encontrar todas las combinaciones posibles de virus de la gripe, desde el H1N1 hasta el H18N11 (algunos subtipos concretos han sido identificados sólo en murciélagos). Los virus de la gripe, por tanto, tienen su origen en las aves y se van adaptando, en un proceso que puede durar décadas, a otros animales.

Ahora bien, no todos los tipos de virus gripales tienen la misma capacidad de causar una epidemia o pandemia en humanos. Para ello, deben ocurrir tres cosas al mismo tiempo: que el virus pueda infectar a las células humanas, que sea patógeno para los humanos y que se transmita entre personas. Por ejemplo, de los 18 subtipos de “H”, sólo seis se encuentran en la especie humana: tres (H1, H2 y H3) han conseguido adaptarse completamente a los humanos; y otros tres (H5, H7 y H9) producen casos esporádicos sin transmisión entre humanos. Igualmente, de los 11 subtipos “N” que se conocen en aves, solamente dos (N1 y N2) se encuentran en los virus de la gripe humanos, y otros dos lo hacen en virus que causan brotes esporádicos poco transmisibles (N7 y N9).


Además de esas múltiples combinaciones entre esas proteínas de la envoltura, las hemaglutininas y neuraminidasas, los virus de la gripe tienen una alta frecuencia de mutación y de recombinación entre ellos. A veces para que aparezca un nuevo virus pandémico ocurren “reordenamientos” o mezclas entre virus que infectan a la vez a un mismo animal. Esto ocurre con frecuencia en la especie porcina. El cerdo es una especie de tubo de ensayo o de “coctelera” que puede ser coinfectado a la vez por varios virus de la gripe distintos. Así, dentro del cerdo se facilita la “redistribución de genes” entre distintos tipos de virus gripales. De esta forma, el cerdo puede ser infectado por un amplio rango de virus de la gripe A tanto de aves como humanos y porcinos, incrementando las posibilidades de aparición de nuevos virus. Esta es la razón por la que no es recomendable tener juntos a muchos cerdos y patos juntos, cosa que desgraciadamente es muy frecuente en China.

Volvamos a 1918. En aquella época, la causa de la pandemia todavía era un misterio. El virus de la gripe no se aisló hasta 1933. Hace unos años se analizaron muestras de tejido pulmonar de una persona muerta por gripe en noviembre de 1918 y que se había mantenido enterrada y congelada en el permafrost en Alaska. A partir de esas muestras se pudo obtener y reconstruir el genoma completo de aquel virus. Pudieron así “resucitar” el virus de 1918. Los análisis moleculares descubrieron que aquel virus era un virus de la gripe A del tipo H1N1, y que provenía directamente de un virus de la gripe de aves.



Este virus de la gripe de 1918 fue 25 veces más mortal que otros virus de la gripe. Una característica peculiar fue su alta mortalidad entre personas jóvenes entre 20 y 40 años de edad. Sus efectos fueron devastadores, mataba rápidamente, en solos dos o tres días, y con síntomas hemorrágicos. También se ha comprobado que el virus de 1918 “resucitado” es muy virulento, causa la muerte en los ratones de laboratorio y en los embriones de pollo mucho más rápidamente que cualquier otro virus de la gripe humano conocido, y crece muy rápidamente en células humanas. Los virus que causan la gripe "normal" producen en los animales una respuesta inmune pasajera, estimulan nuestras defensas lo suficiente como para controlar la multiplicación del virus; por eso la gripe estacional o normal dura sólo unos días. Sin embargo, este virus de 1918 es capaz de causar una respuesta inmune anormalmente elevada, una reacción autoinmune masiva, que se conoce como “tormenta de citoquinas”, que en vez de controlar al virus, lo que permite es su multiplicación y diseminación de forma mucho más agresiva, dañando y destruyendo rápidamente los tejidos pulmonares. Afortunadamente, los antivirales actuales son efectivos contra este virus de 1918.

Ahora entenderás por qué a veces salen en las noticias que han sacrificado miles de pollos o patos que estaban infectados por algún tipo de virus de la gripe. La gripe humana es una zoonosis, un virus animal que se ha adaptado al ser humano. Una manera de controlar la aparición de un nuevo virus pandémico como el de 1918 es vigilar y neutralizar los virus de la gripe que circulan en la población de aves.

También te puede interesar:

- Cien años de la gripe “española” de 1918 (Investigación y Ciencia)

Con la colaboración de: 




martes, 25 de septiembre de 2018

#EUROmicroMOOC: Trends in Microbiology by Twitter


Science in Twitter: 
the first worldwide online open access microbiology course via Twitter


University of Oxford, the Institute Pasteur in Paris, Stanford University, CSIC (Spanish National Research Council), are some of the eighteen international universities and research centres which will collaborate in the first worldwide open access Microbiology course online via Twitter. A total of twenty-one professors and researchers will use this social network as a tool for teaching and communicate scientific knowledge. With a frequency of three classes per week, each lesson will address a different topic. For instance, Marta Cortesao, from the German Aerospace Center-DLR will talk about space microbiology, or Jorge García-Lara, from University of Central Lancashire (UK) about the microbial path to cancer. Vaccines and antivax, antimicrobial resistance, gut microbiota, pathogens or microbiological warfare are also some of the topics that will be discussed during the course.


Using simple and concise language, the objective is communicate science to a general audience outside the academic environments using a social network as Twitter. Lectures will consist in 30-40 tweet-size statements with associated links, related web pages, blogs, news and specially images and videos.

The course will take place over seven weeks (from October 2 to November 15) with classes scheduled every Tuesday, Wednesday and Thursday at 17:00 (UCT/GMT +2). Tweets will be sent from the @SEMicrobiologia Twitter account and will be programmed to be posted at a frequency of one tweet per minute. It is not necessary a previous registration to the course. Students can easily follow this massive online open course through their mobile devices or computer either alive at the scheduled time or later, always searching the hashtag #EUROmicroMOOC. The same hashtag will be used by the students to interact with the lecturers. All the classes will be in English and they will be compiled and stored online using the open tool Wakelet.


This initiative is organized and coordinated by the group of Teaching and Dissemination of Microbiology of the Spanish Society for Microbiology (SEM) with the collaboration of the Federation of European Microbiology Societies (FEMS).

 10 reasons why you can´t miss #EUROmicroMOOC

1.     It is the first worldwide massive online open access course via Twitter about Science and Microbiology.

2.     An international course with the participation of twenty-one professors and researchers from nine different countries.

3.     With the collaboration of eighteen universities and research centres, as the Institute Pasteur, the Spanish National Research Council, or the Universities of Oxford, Stanford, Salamanca, Navarra, …

4.     It is organized and coordinated by the group of Teaching and Dissemination of Microbiology of the Spanish Society for Microbiology (SEM), with the collaboration of the Federation of European Microbiology Societies (FEMS).

5.     It is online and open access: you can easily follow it through your mobile device or computer. You only need a Twitter account.

6.     Its purpose is to communicate Science and Microbiology to a general audience outside the academic environments using social networks.

7.     Twenty-one fascinating topics from space microbiology, microbes and cancer, vaccines, antimicrobial resistance, gut microbiota, to microbiological warfare, and much more.

8.     Entertaining but scientifically rigorous: only 30-40 minutes each day, three days per week during seven weeks.

9.     You can do it from the sofa of you home: each day at 17:00 h (UCT/GMT +2).

10. Only follow the hashtag #EUROmicroMOOC by Twitter, enjoy and learn science.

Para saber más (en castellano):



- #EUROmicroMOOC (Investigación y Ciencias)

miércoles, 12 de septiembre de 2018

¿Qué pasa con Lassa?


Virus y roedores

Desde principios de 2018 Nigeria se está enfrentando al mayor brote de fiebre Lassa de su historia, con más de 480 casos confirmados y 123 muertos (datos de finales de agosto). La tasa de mortalidad de este brote está siendo del 25% (muy alta si la comparamos con otros brotes de este mismo virus). Se han diagnosticado treinta y nueve casos en personal sanitario, de los cuales ocho han fallecido.  Más del 80% de los casos se están dando en los estados de sur del país: Edo, Ondo y Ebonyi.

Distribución de los casos de fiebre Lassa en Nigeria. Más información [AQUÍ]


La fiebre de Lassa es una enfermedad hemorrágica viral grave que ocurre en el este de África. El virus pertenece a la familia Arenaviridae, virus de la clase V de la clasificación de Baltimore, con genoma compuesto por dos segmentos circulares (S, 3400 nucleótidos ; L, 7200 nucleótidos) de ARN mono cadena de sentido negativo, con envoltura y de unos 120 nm de diámetro.


Fotografía microscopio electrónico del virus Lassa. Se observan los viriones con algunos restos celulares. (Fuente)

La enfermedad es endémica de algunos países del este de África: Sierra Leone, Liberia, Guinea y Nigeria. También se han descrito algunos casos en Mali, Ghana, Costa de Marfil, Burkina Faso, Togo y Benin. Se estima que puede haber entre 100.000 y 300.00 casos al año, con unas 5.000 muertes, aunque estos datos son muy aproximados y pueden estar subestimados porque el sistema de vigilancia epidemiológica es muy rudimentario. Las muertes ocurren sobre todo en niños pequeños y la tasa de mortalidad es muy variable desde 1% al 15%, normalmente. Son tasas de mortalidad bajas comparada con la del virus Ébola que puede llegar al 70%.

El periodo de incubación es de 2 a 21 días y los síntomas se hacen notar de manera gradual: fiebre, debilidad y malestar general primero. Luego, dolores musculares y de cabeza, náuseas, vómitos, diarrea y tos. Los casos más graves pueden sufrir hemorragias, convulsiones y coma. La muerte sobreviene a los 14 días. No existe, de momento, una vacuna contra este virus.


El virus Lassa está en la lista de patógenos con potencial epidémico de los que es prioritario incrementar su investigación 

El vector responsable de la transmisión del virus es el pequeño roedor Mastomys natalensis, la rata común africana o rata africana de pelo suave, muy distribuido por esas regiones. Mastomys natalensis es comúnmente conocido como rata “multimammate” debido a las numerosas y prominentes gandulas mamarias que tienen las hembras. Estas ratas viven entre matorrales, arbustos, tierras cultivables, pastizales, jardines, áreas urbanas, muy cerca de los humanos y de las viviendas. Pero el virus Lassa se ha encontrado también en otras especies del género Mastomys, incluso en otros roedores de los géneros Rattus y Mus, ratas y ratones.  El virus se transmite a los humanos por el contacto con alimentos u objetos contaminados con la orina o heces de los roedores, aunque también se puede contagiar de persona a persona a través de los fluidos del enfermo o en el laboratorio, especialmente en hospitales sin medidas adecuadas de prevención y control de infecciones.


Mastomys natalensis, comúnmente conocido como rata “multimammate” debido a las numerosas y prominentes gandulas mamarias que tienen las hembras. (Fuente

El virus Lassa se describió por primera vez a finales de los años 70. En 1969 dos monjas misioneras murieron por una misteriosa enfermedad en una remota aldea del noreste de Nigeria, llamada Lassa. Cuando una tercera monja enfermó con los mismos síntomas fue evacuada a un hospital en Nueva York, donde se recuperó. El virólogo de origen catalán Jordi Casals-Ariet de la Universidad de Yale, fue quien aisló por primera vez el virus, al que denominó virus Lassa. El propio Jordi Casals-Ariet se infectó con el virus durante sus investigaciones y estuvo a punto de morir. Le salvó una transfusión de sangre de la monja que había sobrevivido a la enfermedad. Jordi Casals-Ariet murió varios años después a la edad de 92 años. A Jordi Casals-Ariet también se le atribuye el descubrimiento del virus Zika.

¿Existen otros virus transmitidos por roedores?
¿Por qué ahora está ocurriendo este brote tan intenso en Nigeria?

Algunos autores emplean el término "robovirus" (rodent-borne viruses) para referirse a los virus que ocasionalmente se transmiten al hombre a partir de roedores. La mayoría de estos virus pertenecen a las familias Bunyaviridae (género Hantavirus) y Arenaviridae. Algunos causan enfermedades humanas muy graves como fiebres hemorrágicas que afectan al sistema renal y pulmonar o enfermedades agudas del sistema nervioso central. Los roedores son el reservorio o almacén de estos virus: ratas, ratones y topillos. Normalmente cada virus es mantenido en la naturaleza por una única especie de roedor y viceversa. Aunque existen excepciones en ambos sentidos hay una clara asociación entre cada virus y su hospedador, lo que sugiere que ambos han coevolucionado durante millones de años. Los roedores infectados eliminan el virus por la saliva, orina y heces, y se trasmiten el virus entre ellos por vía respiratoria o contacto directo. Normalmente el roedor sufrirá una infección sin síntomas. Una vez en el exterior, el virus puede permanecer viable en las heces desecadas durante unas dos semanas.


 Esquema de la estructura de los Arenavirus. (Fuente)

Los seres humanos adquirimos la infección principalmente mediante la inhalación de aerosoles originados a partir de la orina y heces de roedores infectados, a través de la mordedura de un roedor y por contacto directo con el roedor. En algunos casos una persona infectada también puede transmitir el virus a otras personas. Generalmente la aparición de este tipo enfermedades virales ocurre en entornos rurales, en los que es más fácil el contacto con el roedor. También se han descrito casos en laboratorios que trabajan con roedores.

Debido a esa asociación entre el virus y los roedores, la enfermedad humana es estacional: cuando hay más roedores, hay más casos humanos. La incidencia de estas infecciones depende de las densidades de población de los roedores, influida a su vez por la ecología y biología de los roedores y por factores ambientales. En años de lluvias intensas pueden haber más alimento, más semillas, y como consecuencia de un exceso de alimento se favorecen la reproducción de los roedores. Estos roedores son portadores de virus y al aumentar su población aumenta también la posibilidad de que haya contacto humano con el virus. Se han identificado actividades de riesgo como las labores de limpieza de corrales, establos o casas de campo cerradas durante cierto tiempo, labores agrícolas y otras actividades como la caza, el senderismo, la acampada al aire libre y el tener roedores silvestres como mascotas.

Por tanto, lo que está ocurriendo ahora en Nigeria, es debido a que la época de lluvias fue más intensa, lo que ha favorecido el aumento de población del roedor vector del virus. No es la primera vez que ocurren fenómenos de este estilo. A principio de los años 90, debido a una época de intensas lluvias, la densidad de la población de ratones silvestres aumentó en algunas zonas de Estados Unidos. Estos ratones son portadores de un tipo de virus que en humanos causan un síndrome pulmonar grave, que puede llegar a causar la muerte de forma rápida. Ocurrieron así varios casos mortales y al principio se denominó a este grupo los virus Sin Nombre. Hoy en día se sabe que estos Hantavirus están distribuidos por todo el mundo y que fueron responsables de varios miles de casos de fiebres hemorrágicas que ocurrieron en soldados americanos durante la guerra de Corea. Del mismo modo, en verano del 2012 hubo un brote por Hantavirus en el parque nacional de Yosemite en Estados Unidos. Se infectaron ocho personas, tres de las cuales fallecieron. Ese año aumentó mucho la población de roedores silvestres en el parque debido a las lluvias de la temporada anterior. Las personas se pueden contagiar por estar en contacto con orina, excrementos o restos de roedores, y así se contagiaron los excursionistas del parque. Virus, globalización, cambio climático, … la aparición de nuevos virus es imparable.

Lo que pasa con Lassa en Nigeria te lo cuento en este capítulo de la serie "Los microbios en el museo" de #microBIOscope:



NOTA: el animal que aparece en el video es un coipú (Myocastor coypus), es un roedor parecido al castor que puede alcanzar los 10 kg de peso y los 60 cm de longitud, originario del sur de Sudamérica. Su conservación no está amenazada, pero su expansión artificial por otras zonas del mundo puede suponer una amenaza para los ecosistemas. En la Península Ibérica, su introducción proviene de escapes y sueltas desde granjas peleteras de Francia y Cataluña desde principios de los años 1970. Actualmente existen poblaciones localizadas en el Valle de Arán en Cataluña, Cantabria, Guipúzcoa y Navarra, principalmente. Debido a su potencial colonizador puede constituir una amenaza grave para las especies autóctonas y los ecosistemas, por eso el coipú está incluido en la lista de las 100 especies exóticas invasoras más dañinas del mundo​ de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. El ejemplar que aparece en el vídeo es original de la zona del Baztán en Navarra. 

Para saber más:

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