miércoles, 28 de abril de 2021

La variante B.1.617

Ni es un “doble mutante”, ni probablemente sea “india” y no sabemos todavía qué efecto puede tener

La variante B.1.617 se detectó por primera vez en India en octubre del 2020. Que se describiera por primera vez en ese país no significa que ese sea su origen. Hasta la fecha se ha detectado ya en 21 países. Esta variante está catalogada, de momento, como variante en investigación (ver Guía para entender los mutantes y variantes del SARS-CoV-2). Presenta 13 mutaciones que resultan en cambios de aminoácidos. Se ha descrito como un "doble mutante" para referirse a dos mutaciones concretas en la proteína S (la E484Q y la L452R) pero es un termino que debería evitarse porque, como hemos dicho, presenta muchas más mutaciones.

De todas las mutaciones las que preocupan son las que se encuentran en las posiciones 484, 452 y 681 de la proteína S. Las dos primeras se sitúan en la zona de unión al receptor (RBD), mientras que la tercera se localiza cerca del sitio de división de la furina de la proteína. Por eso se cree que podrían afectar a la interacción del virus con la célula.

  • La mutación E484Q supone una sustitución del aminoácido glutámico -E- por la glutamina -Q- en la posición 484. Está en la misma posición que la mutación E484K descrita en las variantes B.1.351 (la “sudafricana”) y P.1. (la “brasileña”) y otras.
  • La mutación L452R supone una sustitución del aminoácido leucina -L- por la arginina -R- en la posición 452. Es una mutación que también está presente en la variante B.1.429/427 de California.
  • La mutación P681R supone la sustitución de una prolina -P- por una arginina -R- en la posición 681. En la variante B.1.1.7 (la “inglesa”) también hay una mutación en esa posición, pero en este caso es P681H. 

Es cierto que estas mutaciones en otras variantes se han relacionado experimentalmente con un aumento de la afinidad de la proteína del virus por el receptor ACE2 humano, y que podrían facilitar la entrada en la célula y aumentar así la infectividad. También se ha sugerido que, en algunos casos, los anticuerpos del plasma de pacientes convalecientes tenían un menor poder neutralizante contra estas variantes, lo que sugiere que las variantes del virus con estas mutaciones podrían escapar a los anticuerpos del sistema inmune. Esto, sin embargo, no quiere decir que necesariamente estas variantes vayan a “escapar” del control de las vacunas. En este momento no lo sabemos. 

Se necesitan más pruebas para comprender cómo pueden afectar esta combinación de mutaciones en la biología de la variante B.1.617 

En el mes de marzo, el Ministerio de Salud de la India publicó un informe en el que afirmaba que esta variante B.1.617. era predominante en la India, presente en un 60% de los aislamientos. Al mismo tiempo estamos viendo un aumento dramático de casos en ese país. ¿Es la nueva variante la causante de semejante explosión de COVID-19 en la India? De momento no lo sabemos. 

No sabemos cuántos aislamientos se están secuenciando ni si el ritmo de secuenciación ha aumentado. No podemos descartar que ahora se detectan más casos sencillamente porque se está secuenciando más. Como el número de secuencias disponibles es todavía bajo en relación con el número de casos en la India, debemos ser muy cautelosos. Si tenemos por ejemplo 1.000 secuencias de los aislamientos indios de cerca de 4 millones de casos, lo que estamos viendo no es representativo.


No sabemos si hay más casos porque la variantes es más infectiva o si se detectan más casos de esa variante porque ha aumentado la transmisión por otras razones. India tiene más de 1.400 millones de habitantes: mucha gente, muy junta y moviéndose, lo mejor para la transmisión por aerosoles de un virus respiratorio. No parece que en India se hubieran implementado estrictas medidas de confinamiento, higiene, distanciamiento social y uso de mascarillas. El sistema de salud seguro que tiene grandes deficiencias estructurales. Y, aunque el virus puede infectar a cualquier persona, los sectores más desfavorecidos siempre son mucho más vulnerables.

No obstante, debido al incremento de número de casos en India y que la variante B.1.617 es la predominante independientemente de que están circulando otras variantes más transmisibles, debemos estar vigilantes.

Todo esto lo que demuestra además es que el problema de la pandemia es global y que lo que ocurra en un lugar tan alejado como India nos puede llegar a afectar directamente. Las vacunas deber llegan a todas partes. Y dos lecciones más: hay que secuenciar el mayor número de aislamientos y hay que vacunar a toda prisa.

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